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借力使力最方便,科学家测试微生物去太空採矿的实力

作者 时间:2020-06-18 阅读次数:901
借力使力最方便,科学家测试微生物去太空採矿的实力

大自然中,生长在岩石表面的微生物会分解岩石并提取矿物质,该过程称为生物矿化作用;未来如果人类前往月球或火星探险,或许地球上的微生物能发挥一己之力,协助执行太空採矿任务。

矿物是地球有限的天然资源,所以随着人类在外太空开疆拓土,科学家开始想从地球以外的天体提取矿物,主要目标为拥有丰富水、碳、硫、氮、磷的小行星,而除了铁、镍、钴、甲烷、氨等资源,一些小行星可能含有大量稀缺元素,比如铂族金属(铱、锇、钯、铂、铑、钌)或一些非金属如:砷、硒、锗等,利润相当可观。

举个例,光是小行星 3554(3554 Amun)就可能拥有价值高达 6 兆美元的金属量,而一般一颗直径约 80 公尺的普通小行星,也可能含有价值 1,000 亿美元的金属矿产,不外乎大家都在打小行星主意。

当然,这些矿产除了运回地球补给外,也可以作为人类远征月球、火星时所需的燃料,因此科学家致力于开发各种尖端太空钻探工具。但也许,我们能简单利用微生物的力量收集太空矿物。

由英国爱丁堡大学天体生物学家查尔斯‧科凯尔(Charles Cockell)领导的团队,即将在国际太空站上展开 BioRock 微型採矿实验,由于地球重力和其他星球重力不同,微生物的行为也会改变,比如生物膜变厚、在微重力环境中展现特定形状与结构等,团队将首先研究 3 种微生物在太空环境的採矿行为,其中一种名为 Sphingomonas desiccabilis。

届时,研究人员会分析各微生物从岩石中提取出 20 种以上元素的含量高低,让我们确认太空重力环境对微生物採矿能力的影响,未来是否有执行太空採矿的可能性;如果微生物採矿可行,我们就不必携带大型钻探工具,也可以减少有效载荷、节省成本。

BioRock 採矿实验将搭乘 SpaceX 猎鹰 9 号 CRS-18 太空站补给任务升空,目前火箭已在发射台上待命,原订美东时间 7 月 24 日下午 6 时 24 分发射,因当地天候不佳,延迟至美东时间 7 月 25 日下午 6 时 01 分发射。

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